В произошедшем в середине 1830-х в творчестве Гоголя повороте от лирического романтизма к реализму обнаружило выражение уверение писателя, что художник не может оставаться безучастным к добру и злу, он обязан стремиться к креативному воплощению собственных взглядов, помогать преобразованию существования с помощью искусства. Поэтому по совету Пушкина Гоголь начинает писать роман-поэму «Мертвые души» (1835—1842), главной темой которого стала сегодняшняя писателю жизнь, являющая собой возмутительное противоречие между духовной мощью русского народа и его рабским социальным положением.