В декабре 1916 года «Особое совещание по продовольствию» ввело продразверстку (уменьшение от словосочетания «продовольственная разверстка», политика обеспечения заготовок продовольствия за счет обложения крестьян налогом в виде зерновых и прочих продуктов).

Во множества крупных городах были введены карточки на хлеб. Дабы их отоварить, людям приходилось отстаивать многокилометровые очереди. При данном хлеба не всегда хватало. Витебск, Полоцк, Кострому и некоторые другие города охватил голод. Поползли сплетни, что карточная система будет введена и в Петрограде.

Хлеба на самом деле было запасено вполне. Но по причине неудовлетворительный доставки в столице не хватало самого дешевого черного хлеба, которым кормились городские низы.
Возле хлебных лавок стали выстраиваться длинные очереди — так называемые «хвосты». В таких очередях велись взрывоопасные диалоги: о неудачах на фронте, недоедании детей, о перебоях поставок продовольствия, коррупции чиновников, предательстве в верхах и многом ином.