Понятие "античной литературы" объединяет три крупных литературных эпохи, три этапы единого литературного процесса, из которых каждая имеет свою собственную особенность и различается от двух соседних. Это эра греческой, эллинистической и римской литературы. Ни одна из них не монолитна; в любой, под натиском классовой борьбы, сказывается перестановка классовых сил и изменение классового сознания.

Греческая литература начинается с образования античного общества; эллинистическая, датируясь от монархии Александра Македонского, зарождается там, где кончается греческая литература; рядом эллинистической попредставляет собой римская литература, которая ее обгоняет.

Античная литература – первая ступень в культурном развитии мира, поэтому она и оказывает влияние на всю мировую культуру. Это значительно даже в быту. Античные слова становятся для нас обыденными, к примеру слова «аудитория», «лектор». Сам тип лекции является классическим – так читались лекции еще в Древней Греции. Некоторые предметы также именуются античными словами, к примеру, бачок с краном для нагревания воды именуется «Титан». Большая часть архитектуры так или в противном случае несет в себе элементы древности, наименования античных героев не редко расходуются для названий кораблей.

Образы античной литературы входят в современную литературу, в ним прячется глубокий суть. Порой они входят в крылатые выражения. Античные мифологические сюжеты не редко перерабатываются и снова расходуются.

Античная литература, литература древних греков и римлян, также представляет собою характерное целостность, образуя важную ступень в развитии глобальной литературы. К примеру, с более древними литературами Востока греки стали ближе известны только тогда, когда расцвет их личной литературы лежал уже далеко сзади. По собственному богатству и разнообразию, по своей художественной значительности она далеко обогнала восточные литературы.

В греческой и родственной ей римской литературе уже имелись налицо практически все европейские жанры; большая часть их и до сих пор сохранила собственные античные, основным образом греческие наименования: эпическая поэма и идиллия, трагедия и комедия, ода, элегия, сатира (латинское слово) и эпиграмма, разные типы исторического повествования и ораторской речи, диалог и литературное письмо, — все это жанры, которые успели достигнуть существенного формирования в античной литературе; в ней представлены и такие жанры, как новелла и роман, хотя и в менее развитых, более зачаточных формах. Древность положила также начало теории стиля и художественной литературы («риторика» и «поэтика»).

Историческое значение античной литературы состоит в неоднократных возвращениях европейской литературы к древности, как к креативному источнику, из которого черпались темы и принципы их художественной обработки. Креативное соприкосновение средневековой и новой Европы с античной литературой, вообще говоря, ни при каких обстоятельствах не прерывалось. Необходимо отметить три промежутка времени в истории европейской культуры, когда это соприкосновение было очень большим, когда направление на древность являлась как бы знаменем для ведущего литературного направления.