В «Грозе» Островский показывает жизнь русской купеческой семьи и положение в ней женщины. Характер Катерины сформировался в простой купеческой семье, где царила любовь и дочери предоставлялась полная свобода. Она получила и сохранила все красивые черты русского характера. Это чистая, которая открыта душа, не которая умеет лгать. «Обманывать-то я не умею; скрыть-то ничего не могу», – говорит она Варваре. В религии Катерина находила высшую правду и красоту. Ее стремление к прекрасному, доброму выражалось в молитвах.

Выйдя замуж за Тихона, Катерина попадает в семью купчихи Кабановой – Кабанихи, нрав которой отвечает ее фамилии. Кабаниха пытается обеспечить устои своей семьи, «домашних собственных заела совсем». Орудие ее власти – боязнь, который делает членов ее семьи безвольными и бездушными. Постоянными подозрениями, незаслуженными укорами она обижает Катерину. Кабаниха твердо убеждена в том, что лишь боязнь представляет собой устойчивой базой семейных отношений, а не любовь и почтение.